Réforme ratée, Wang Mang et Chaos: Chine, 91 AEC à 23 EC

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Échec de la réforme et Chaos

En 91 avant notre ère, alors que le règne de cinquante-quatre ans de l’empereur Wu touche à sa fin, une violente guerre éclate autour de la capitale pour savoir qui lui succédera. D’un côté se trouvait l’impératrice de Wudi et de l’autre la famille d’une des maîtresses de Wudi. Les deux familles ont failli se détruire l’une l’autre. Puis, juste avant la mort de l’empereur Wu, un héritier de compromis a été choisi: un enfant de huit ans connu sous le nom d’empereur Zhao, qui a été placé sous la régence de Huo Guang, un ancien général.

Huo Guang a parrainé une conférence pour enquêter sur les griefs des sujets de son empereur. Des représentants gouvernementaux de l’école légaliste et de dignes représentants du confucianisme étaient invités à la conférence. Les légalistes ont plaidé pour le maintien du statu quo. Ils ont fait valoir que leurs politiques économiques contribuaient à maintenir les défenses de la Chine contre l’hostilité persistante des Xiongnu et qu’elles protégeaient la population de l’exploitation des commerçants. Ils ont plaidé en faveur de la politique d’expansion occidentale du gouvernement au motif qu’elle apportait à l’empire des chevaux, des chameaux, des fruits et divers luxes importés, tels que des fourrures, des tapis et des pierres précieuses. Les confucianistes, d’autre part, ont fait une question morale des griefs paysans. Ils ont également fait valoir que les Chinois n’avaient pas d’affaires en Asie centrale et que la Chine devait rester à l’intérieur de ses frontières et vivre en paix avec ses voisins. Les confucianistes soutenaient que le commerce n’était pas une activité propre du gouvernement, que le gouvernement ne devait pas concurrencer les commerçants privés, et ils se plaignaient que les marchandises importées dont parlaient les légalistes n’avaient trouvé leur chemin que dans les maisons des riches.

Sous la régence de Huo Guang, les impôts ont été réduits et des négociations de paix ont commencé avec les chefs Xiongnu. L’empereur Zhao meurt en 74 avant notre ère à l’âge de vingt ans, et le conflit éclate à nouveau au palais. Le successeur de Zhaodi n’a été empereur que pendant vingt-sept jours lorsque Huo Guang l’a remplacé par quelqu’un qu’il pensait pouvoir contrôler : l’empereur Xuan, âgé de dix-sept ans. Six ans plus tard, le régent Huo Guang est mort paisiblement, mais la rivalité du palais a conduit à des accusations de trahison contre la femme, le fils de Huo Guang et de nombreux parents et associés de la famille de Huo Guang, et ils ont été exécutés.

L’empereur Xuan a régné pendant vingt-six ans, au cours desquels il a essayé de réduire la corruption qui s’était glissée dans le gouvernement, et il a essayé de fournir de l’aide pour éliminer les souffrances parmi les paysans. Mais ses tentatives ont été inefficaces et son fils et héritier, l’empereur Yuan (27 ans), en 48 avant notre ère, est devenu le premier d’une série de monarques dysfonctionnels – la chance qu’un monarque inepte hérite du pouvoir se manifeste à nouveau. L’empereur Yuan était un intellectuel timide qui passait beaucoup de temps avec ses nombreuses concubines. Plutôt que de gouverner, il a laissé le pouvoir entre les mains de ses secrétaires eunuques et de membres de la famille de sa mère.

Le fils de l’empereur Yuan devint l’empereur Cheng en 32 avant notre ère, à l’âge de dix-neuf ans, et il avait également peu d’enthousiasme pour gouverner et était surtout préoccupé par les plaisirs personnels, y compris la visite de maisons de prostitution la nuit. Pendant le règne de vingt-sept ans de l’empereur Cheng, il chercha des conseils auprès des présages, et pour satisfaire la jalousie d’une de ses femmes, il assassina deux de ses fils nés d’autres femmes.

En 6 avant notre ère, l’empereur Cheng est remplacé par l’empereur Ai, âgé de vingt ans, qui vit en compagnie de garçons homosexuels, dont l’un, son fasvorite, Dong Xian, âgé de vingt-deux ans, est nommé commandant en chef de ses armées. Avec le déclin de la qualité des monarques après le règne de Wudi, certains érudits confucéens ont déclaré que la dynastie Han avait perdu son mandat du Ciel, ce qui est devenu largement admis.

En l’an 1 de notre ère, l’empereur Ping, âgé de neuf ans, succéda à l’empereur Ai. La mère de l’empereur Cheng, la Grande impératrice douairière Wang, a dominé le palais et elle a fait de son neveu, Wang Mang, régent. L’empereur Ping est mort en l’an 6, et Wang Mang a nommé son successeur, l’empereur Ruzi, le dernier de la chaîne dynastique d’empereurs créée par Liu Bang 200 ans plus tôt.

Wang Mang

Wang Mang. Il ne savait pas comment faire une révolution.

Wang Mang était un confucianiste, et de nombreux confucianistes le regardaient avec espoir que la Chine serait à nouveau gouvernée avec un but moral, et certains se tournaient vers lui pour fonder une nouvelle dynastie. Encouragé par un large soutien, en l’an 9 de notre ère, Wang Mang s’est déclaré empereur, mettant fin à la domination de la dynastie Han. Et Wang a commencé une lutte pour la reconnaissance de sa légitimité.

Wang Mang espérait qu’avec les réformes, il pourrait gagner plus de soutien. Comme le sacerdoce Yawhist sous le règne du roi Josias, Wang a annoncé la découverte d’écrits importants. Il s’agissait de livres prétendument écrits par Confucius, soi-disant découverts lorsque la maison de Confucius avait été démolie plus de 200 ans auparavant. Les œuvres découvertes contenaient des déclarations soutenant le type même de réforme recherché par Wang.

Wang a défendu sa politique en citant les œuvres découvertes. Suivant ce qui a été décrit comme l’écriture confucéenne, il a décrété un retour aux temps d’or où chaque homme avait sa mesure de terre à cultiver, une terre qui appartenait en principe à l’État. Il déclara qu’une famille de moins de huit personnes qui avait plus de quinze acres était tenue de distribuer l’excédent aux sans-terre. Il s’efforça de réduire le fardeau fiscal des paysans pauvres, et il conçut un plan pour que les banques d’État prêtent de l’argent à qui en avait besoin à raison de dix pour cent d’intérêt par an, contrairement aux trente pour cent que pratiquaient les prêteurs privés. Afin de stabiliser le prix des céréales, il fit des plans pour un grenier à blé d’État, espérant que cela découragerait les riches de thésauriser les céréales et de profiter des fluctuations des prix. Wang a également délégué un corps de fonctionnaires pour réglementer l’économie et fixer les prix tous les trois mois, et il a décrété que les critiques de son plan seraient enrôlées dans l’armée.

Wang a affirmé qu’il faisait la volonté de Confucius. Il a annoncé que son règne était une restauration du règne des premiers rois Zhou – un âge que l’érudit confucéen Mencius avait prétendu censé revenir tous les 500 ans. Cela faisait environ mille ans depuis le début du règne des Zhou et 500 ans que Confucius était au sommet de ses pouvoirs.

Wang croyait que ses sujets obéiraient à ses décrets, mais encore une fois, les bureaucrates de la noblesse accordaient moins d’importance à leur confucianisme qu’à leur richesse. Eux et d’autres propriétaires de terres de bonne taille n’ont pas coopéré à la mise en œuvre des réformes de Wang. Sans journaux ni télévision, la population locale n’était pas au courant des réformes. Les riches marchands que le gouvernement de Wang Mang employait pour poursuivre la mise en œuvre des réformes ont succombé à la corruption et se sont montrés principalement intéressés à s’enrichir. Wang avait besoin d’une large base de soutien et d’une force prête à agir contre ceux qui violent ses lois sur la réforme agraire, mais il ne l’avait pas. Le pouvoir de l’argent battait les réformes de Wang.

En l’an 11, le fleuve Jaune a brisé ses rives, créant des inondations du Shandong au nord jusqu’à l’endroit où le fleuve se jette dans la mer. L’incapacité habituelle de stocker suffisamment de céréales pour les moments difficiles a laissé les gens sans nourriture. En l’an 14 est venu le cannibalisme. Croyant que son programme de réforme était un échec, Wang le retira. Mais déjà une résistance armée à son règne avait surgi. Plutôt que Wang ait mobilisé une armée paysanne pour faire appliquer ses réformes, des armées de paysans ont été mobilisées contre lui.

Dans la province du Shandong, près de l’embouchure du fleuve Jaune, Wang fait face à un mouvement organisé de bandes de paysans disciplinés appelés les Sourcils rouges, dirigé par un ancien chef de brigand. Dans la province voisine juste au nord, une autre rébellion a surgi et la rébellion s’est étendue à travers la Chine. Dans certains endroits, les paysans rebelles étaient dirigés par des propriétaires. Certains groupes rebelles ont décrit le règne de Wang comme illégitime. Et l’un des groupes rebelles a placé à sa tête un prince Han du nom de Liu Xiu.

Des armées paysannes assassinées et pillées. Ils ont marché vers la capitale, tuant des fonctionnaires au fur et à mesure. Les troupes que Wang a envoyées contre les armées rebelles ont rejoint les rebelles ou ont continué à piller, prenant le peu de nourriture qu’ils pouvaient trouver. La bonté fondamentale des gens à laquelle les confucianistes croyaient semblait avoir disparu. En l’an 23, une armée rebelle envahit et brûle la grande capitale chinoise, Chang’an. Ses soldats trouvèrent Wang Mang dans sa salle du trône récitant son recueil d’écrits confucéens. Il a été réduit au silence par un soldat lui coupant la tête.

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