William Kelly

William Kelly (1811-1888), fabricant de fer américain, a inventé une méthode de fabrication d’acier bon marché qui a anticipé le processus Bessemer plus célèbre et plus réussi.

William Kelly est né à Pittsburgh, en Pennsylvanie., le fils d’un propriétaire terrien prospère. Après avoir fait ses études dans les écoles communes de la ville, William est entré dans le commerce des produits secs. À l’âge de 35 ans, il était associé principal du cabinet McShane &Kelly. Lors d’un voyage d’affaires à Nashville, Tennessee., il a rencontré et est tombé amoureux de Mildred Gracy. Elle venait de la ville d’Eddyville, au Kentucky., qu’il visitait souvent, achetant finalement des terres en fer à proximité et un four. Après leur mariage, il s’est établi comme fabricant de fer.

À cette époque, le fer était vendu sous trois formes, chacune se distinguant par la quantité de carbone présente dans le fer. La fonte était la plus riche en carbone. Une partie de la fonte a été convertie dans les forges en fer forgé, qui ne contenait pas de carbone. L’intermédiaire était l’acier, qui était la forme la plus forte. L’acier a été fabriqué en chauffant lentement le fer à des températures élevées; c’était un processus coûteux et donc peu utilisé.

À partir de 1847, Kelly fait une série d’expériences dans le but d’économiser sur les coûts de carburant de son four. Il a découvert qu’un souffle d’air augmenterait la température de la fonte fondue, puisque l’impureté de carbone agissait comme un combustible. Kelly espérait économiser du combustible grâce à ce procédé et, entre 1851 et 1856, il construisit une série de fours expérimentaux dans les bois derrière son usine. Le travail a été fait en secret car il avait peur que les clients ne fassent pas confiance au métal fabriqué par le nouveau processus. En 1856, il apprit qu’Henry Bessemer, travaillant en Angleterre, avait breveté un procédé similaire et qu’un brevet était demandé aux États-Unis. Même si Bessemer essayait de fabriquer de l’acier (plutôt que d’économiser du carburant) et avait prouvé que sa méthode était un succès (ce qui n’était pas le cas de Kelly), Kelly s’opposa à la demande de brevet de Bessemer et révéla ses propres expériences. En 1857, il a obtenu un brevet pour son procédé.

Bien que Kelly ait mené une autre expérience, son procédé n’a jamais été appliqué avec succès. En 1861, il fusionne avec l’entreprise qui représente les intérêts de Bessemer. Les intérêts Kelly ont reçu trois dixièmes du stock du newfirm, et le peuple Bessemer a pris sept dixièmes. Kelly n’était pas directement impliquée dans ces activités commerciales ultérieures, mais vivait dans une retraite tranquille à Louisville, au Kentucky., jusqu’à sa mort en 1888.

Pour en savoir plus

La biographie standard de Kelly, John Newton Boucher, William Kelly: Une véritable histoire du processus dit de Bessemer (1924), n’est pas entièrement fiable. Il devrait être complété par Philip W. Bishop, “The Beginnings of Cheap Steel”, dans United States National Museum, Bulletin 218 (1959). □

William Kelly (1811-1888), fabricant de fer américain, a inventé une méthode de fabrication d’acier bon marché qui a anticipé le processus Bessemer plus célèbre et plus réussi. William Kelly est né à Pittsburgh, en Pennsylvanie., le fils d’un propriétaire terrien prospère. Après avoir fait ses études dans les écoles communes de la ville, William est…

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